La historia de la inversión de renta fija

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Inversión de bonos para tontos, 2ª edición

Por Russell Wild

Los bonos han sido un baluarte de las carteras a lo largo de gran parte de la historia moderna, pero eso no quiere decir que el dinero – algo de dinero serio – no se haya perdido. Aquí hay ejemplos de algunos bonos que no han tenido un buen desempeño, por lo que es consciente de que incluso estos vehículos de inversión relativamente seguros conllevan algún riesgo.

Bonos corporativos

Los bonos corporativos – generalmente considerados el tipo de bonos más arriesgados – no se hicieron populares en Estados Unidos hasta después de la Guerra Civil, cuando muchos ferrocarriles, que experimentaban un gran auge en la construcción, tuvieron una repentina necesidad de capital. Durante una depresión a principios y mediados de la década de 1890, un buen número de esos ferrocarriles quebraron, llevándose consigo a muchos tenedores de bonos.

Las estimaciones indican que más de uno de cada tres dólares invertidos en el mercado de bonos de EE.UU. se perdió. Gracias a Dios que no hemos visto nada parecido desde entonces (aunque durante la Gran Depresión de los años 30, muchas compañías de todo tipo se hundieron, y muchos tenedores de bonos corporativos lo tomaron de nuevo por sorpresa).

En años más recientes, la tasa de incumplimiento de los bonos globales ha sido inferior al 1 por ciento anual. Aún así, eso equivale a varias docenas de compañías al año. En años recientes, varias aerolíneas (Delta, Northwest), compañías de energía (Enron) y una compañía de autopartes (Delphi) incumplieron con sus obligaciones.

Tanto General Motors como Ford experimentaron grandes descensos (de grado de inversión a grado especulativo), lo que costó a los tenedores de bonos (especialmente a aquellos que necesitaban canjear sus tenencias) muchos millones.

Más cerca del presente, Lehman Brothers, el cuarto banco de inversión más grande de los Estados Unidos, se hundió en la crisis financiera de 2008. Miles de millones fueron perdidos por aquellos en posesión de los bonos de Lehman Brothers. (También se perdieron muchos más miles de millones en títulos respaldados por hipotecas y obligaciones de deuda colateralizadas. Estas inversiones son instrumentos de deuda emitidos por corporaciones financieras, pero son animales muy diferentes a los bonos corporativos típicos y rara vez se habla de ellos al mismo tiempo.

Más recientemente, hemos sido testigos del colapso de corporaciones que antes eran muy sanas, desde Borders hasta Sharper Image y Kodak. Incluso la Anfitriona recientemente se convirtió en poco más que migajas. Como hemos visto una y otra vez, las corporaciones a veces se hunden. Ninguno es demasiado grande para fallar.

Bonos municipales

Los bonos municipales, aunque en general son mucho más seguros que los bonos corporativos típicos, también han sufrido algunos incumplimientos. En 1978, Cleveland se convirtió en la primera ciudad importante de Estados Unidos en incumplir sus obligaciones desde la Gran Depresión. Tres años antes, la ciudad de Nueva York probablemente habría incumplido sus obligaciones si el gobierno federal no hubiera acudido al rescate.

El mayor incumplimiento en la historia del mercado de bonos municipales fue el del Sistema Público de Suministro de Energía de Washington (WPPSS, conocido informalmente como «Whoops»). En 1982, los inversores en bonos perdieron 2.250 millones de dólares tras el fallido programa de la corporación municipal de construir cinco plantas de energía nuclear en Washington para suministrar electricidad al noroeste del Pacífico. Sólo una de las cinco centrales nucleares previstas ha sido terminada. Los inversores fueron seriamente bombardeados.

A pesar de que se ha hablado mucho de la posibilidad de que se produzcan quiebras municipales masivas, no se han producido muchas. En los últimos años, hemos visto números récord, pero esos números no son enormes, de ninguna manera. De hecho, diez municipios estadounidenses se declararon en quiebra en 2011, después de seis en 2010.

El más grande de los lotes de 2011 fue el condado de Jefferson, Alabama, el más poblado del estado. Los tenedores de bonos no han estado recibiendo intereses sobre sus bonos del Condado de Jefferson y, al momento de escribir este documento en el 2012, no está claro si su capital será eventualmente devuelto en su totalidad.

Varias ciudades y condados con problemas presupuestarios han tenido que tomar la difícil decisión de pagar a los titulares de bonos o cumplir con las obligaciones de pensión de los policías, bomberos y maestros jubilados. Hasta ahora, los trabajadores jubilados han sufrido más dolor financiero que los tenedores de bonos, tal vez porque tienen menos influencia política, y nadie quiere alienar a los tenedores de bonos, que pueden proporcionar el efectivo que tanto necesitan en el futuro.

Bonos soberanos

Las naciones de todo el mundo también emiten bonos gubernamentales. A menudo se les llama bonos soberanos. El mayor incumplimiento de todos los tiempos ocurrió en 1917, cuando los revolucionarios de Rusia intentaban liberar al pueblo rompiendo los lazos, por así decirlo, de la opresión imperialista. Los bonos se rompieron, sin duda; con el colapso del régimen zarista, miles de millones y miles de millones de rublos de los bonos rusos de repente valían menos que el vodka sin alcohol.

La mayoría había sido vendida a europeos occidentales. En Francia, el gobierno parisino instó a la gente a rechazar el nuevo régimen bolchevique y a mostrar su apoyo al monarca en Moscú comprando bonos rusos. Alrededor de la mitad de los hogares franceses tenían al menos una parte de la deuda rusa.

A veces la historia puede repetirse o, al menos, crear ecos del pasado. En 1998, uno de los mayores impagos de bonos de la era moderna se produjo una vez más en Moscú. El gobierno ruso, que se enfrenta a un colapso de su moneda, detuvo el pago de unos 40.000 millones de dólares en bonos. Y en 2002, el declive financiero de Argentina obligó a los tenedores de bonos a aceptar 25 centavos de dólar por su deuda pendiente de 90.000 millones de dólares.

Los bonos de países con mercados emergentes, como Rusia, Argentina, México y Turkmenistán, han sido uno de los sectores de inversión más importantes en los últimos años. Los resultados de los últimos tiempos han sido fenomenales, pero ¡qué rápido se olvida el pasado! Esos bonos pueden ser muy volátiles, e invertir en ellos significa arriesgar su capital.

De hecho, la reciente conciencia mundial de los graves problemas de la deuda en varios países europeos ha dado lugar a temores de que incluso estos países desarrollados (que presumiblemente ya han surgido) podrían incumplir sus obligaciones en materia de bonos. Este temor ha hecho que los precios de los bonos caigan dramáticamente y que los rendimientos suban bruscamente. Claramente, la sabiduría colectiva del mercado de bonos considera que es muy probable que el gobierno de Grecia incumpla.

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